14 de noviembre de 2018

¿Es el Spectrum Next la evolución que esperabas del Speccy? Tim Gilberts nos muestra en exclusiva la esperada máquina



Los pasados 27 y 28 de octubre tuvo lugar la Play Expo Blackpool 2018, un encuentro retro en la ciudad costera británica cerca de Mánchester, y que forma parte de los eventos organizados por Replay Events en el Reino Unido. De un tamaño mediano (tirando a pequeño), la cita contó sin embargo con algunas asistencias más que interesantes, como por ejemplo, parte del equipo del ZX Spectrum Next. Y allí que se fue nuestro corresponsal británico, Sefer, dispuesto a que los del Next le convencieran de lo que se traían entre manos...



Había representación de algunos estudios enseñando juegos específicos para el Next, como por ejemplo Rusty Pixels con Baggers In Space y Warhawk, o Lampros Potamianos con Angry Bloaters y The Hollow Earth Hypothesis. Por Rusty Pixels estaba toda una leyenda viva del panorama del Spectrum en UK, Jim Bagley, padre de éxitos como Cabal o Midnight Resistance, que a su vez es integrante del proyecto del Spectrum Next, por lo que en su estand, desplegaron varios prototipos del ordenador (o sus tripas) para promocionarlo.

En este complejo de exhibiciones en la costa tuvo lugar la Play Expo Blackpool


Junto a Jim Bagley, que estaba bastante solicitado, había acudido al evento otra leyenda, Tim Gilberts, de la antigua Gilsoft, padre del PAWS o Professional Adventure Writing System para ZX Spectrum y que llegó a traducirse y publicarse por Aventuras AD, donde trabajó el propio Tim durante varios años.

Cualquier asiatente era invitado a probar las bondades del Next

El primer contacto fue curioso, porque apenas me había acercado al estand, ya estaban invitándome a un vaso de champán y bombones, ¡vaya recibimiento! Y después de un vistazo rápido y unas fotos, el propio Tim se ofreció para enseñarme las bondades del ZX Spectrum Next. Después de una pequeña charla sobre donde había vivido en España, empecé a grabar el vídeo que acompaña a este artículo, y Tim comenzó a comentar algunas cosillas de esta pequeña maravilla, pero antes de que entréis a saco con el vídeo, recordemos en que consiste el Next.

Prototipo del Next propiedad de Tim en carcasa propia


El corazón del ZX Spectrum Next es un chip FPGA SLX16 funcionando con el softcore de un Z80 con modos normal (3.5 Mhz) y turbo (7 Mhz) sobre la placa que bautizaron como TBBlue desde que era un proyecto hace unos años. De memoria tendremos 1024Kb RAM ampliables a 2048Kb. Para el vídeo tendremos sprites por hardware y paleta de 256 colores, con salidas RGB, VGA y HDMI. Para el audio tenemos lo que han venido a denominar el Turbo Sound Next, que viene a ser tres chips AY-3-8912 con salida estéreo. Y remataremos con puertos DB9 para josticks o mandos (entándar Atari), puerto PS/2 para ratón y/o teclado externo, ranura para tarjetas de memoria SD, como almacenamiento principal, micrófono y puerto para auriculares que puede ser usado también para carga de cinta, y finalmente dos bahías de expansión, una original para la conexión de expansiones originales del ZX Spectrum, y otra para una tarjeta aceleradora opcional (Raspberry Pi Zero). Como extras opcionales podremos tener Real Time Clock, altavoz interno y módulo wifi.

La carcasa está lista, y ya queda menos para que las teclas también lo estén


Después de este repaso por las tripas de la máquina, Tim amablemente nos hizo una demostración del sistema operativo que usa el Next, NextZXOS, aunque la máquina también maneja un BASIC llamado NextBASIC y una suerte de MS-DOS a través del conocido esxDOS.

Según Tim, con NextZXOS podremos cargar cualquier software o aplicación del Spectrum de 48k, 128k, +2, y +3, además del software especifico para Next, este último con una calidad parecida a lo que vimos en el Atari ST, nada mal para este nuevo Spectrum. Si algún juego o aplicación presentase algún problema, aún tendremos la opción de cargar en el chip FPGA el softcore específico de la versión de Spectrum para el que la aplicación hubiera sido creado, solventando con ello cualquier incompatibilidad.


Así será la caja del Next; elegante y con un acabado bastante atractivo


El primero que pudimos ver fue el Castlevania: Spectral Interlude, con la opción de dejar la carga clásica o evitarla y lanzar el juego directamente. Luego pasamos a un juego creado para Next, el shoot’em up Warhawk donde pudimos ver el salto de calidad respecto al Spectrum clásico, aunque según Tim se seguía sintiendo muy Spectrum. Pasamos a las aplicaciones, en este caso otra exclusiva para Next: NEXTDAW, una completa y potente estación de trabajo de sonido, increíble.

¡Increible, una Pi llevando al Next a otra dimensión!


A continuación nos enseñó su propio PAW, y nos explicó como para cargar la aventura Hospital, que daba problemas en la versión de PAW de Spectrum, lo solucionaba cargando la versión PAW de EX-DOS. Finalmente nos enseñó como cargar diferentes softcores para poder corres algunos juegos muy específicos, en este caso fue el turno para Los amores de Brunilda, de nuestros queridos Retroworks.

¡Toneladas de juegos de segunda mano! ¡Sííiíííí!


Después de esta demostración que dejaría satisfecho a cualquiera, hablamos un poco más de lo que es la apariencia final del Next, pues todo lo que allí habían eran prototipos con sus propias carcasas, y uno sólo con la placa. Sin embargo sí tenían la que será la caja final, y la carcasa, un moderno y elegante diseño de otra leyenda, Rick Dickinson, la persona que diseñó los modelos más famosos de Spectrum, y que diseñó el Next antes de fallecer recientemente. Faltaba la parte del teclado, que es sabido han tenido problemas con el fabricante y han tenido que buscarse uno nuevo, lo que ha retrasado el lanzamiento del sistema.

 
Llamasoft mostró sus últimos juegos para PS4


A pesar del buen rato que estábamos pasando, y de los vasos de champán, tuve que despedirme de Tim, no sin antes intercambiar direcciones de correo electrónico y desearle la mejor de las suertes. El Next es una máquina muy interesante, que logra una compatibilidad total con todos los sistemas anteriores debido a su FPGA programable y a su versatilidad (no como el Vega), lo acompaña un diseño exclusivo, bonito y elegante, y un panorama prometedor con varios estudios programando para Next como plataforma propia. Veremos si pueden solventar esos problemas con la fabricación del teclado y llegar a sus mecenas lo antes posible.

No podía faltar una máquina de Out Run en el recinto


La visita a Play Expo Blackpool 2018 fue aún más productiva, pude saludar también a Jeff Minter e Ivan Zorzin, pero esa es otra historia que deberá ser contada en otra ocasión... ¡O en nuestro próximo episodio de RetroManiac Podcast!

Más info sobre el Spectrum Next en su web oficial

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